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  • Un número de estudios ha proporcionado pruebas de que el ejercicio físico ayuda a reducir el declive relacionado con la edad en la función cognitiva, y puede prevenir o retrasar la demencia.
  • Existen evidencias que hacen pensar que las mujeres mayores (post-menopáusicas) pueden beneficiarse más que los hombres mayores.
  • Si bien los beneficios cognitivos del ejercicio físico para los niños y los adultos más jóvenes son menos claros, hay alguna evidencia de que puede haber algún beneficio, aunque no en la misma medida que para los adultos mayores.
  • Los estudios indican que los programas de ejercicio que incluían tanto el ejercicio aeróbico y el entrenamiento de fuerza son de mayor beneficio, con sesiones de ejercicio que duren al menos 30 minutos.
  • Aparte de la edad y el género, las diferencias individuales también juegan un papel en la determinación de cual ejercicio es más valioso para  un individuo.

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Los efectos del ejercicio sobre la función cognitiva en los adultos mayores

Un número de estudios en los últimos años han proporcionado pruebas de que el ejercicio físico puede mejorar los efectos del envejecimiento en el cerebro, tanto en términos de prevenir o posponer la demencia, y la reducción de la disminución más normal relacionada con la edad en la función cognitiva. Las razones para el efecto son casi con toda seguridad múltiples, por ejemplo:

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  • El ejercicio tiene efectos claros en la aptitud cardiovascular, y muchos estudios recientes han proporcionado pruebas que convergen en que existe una asociación entre la condición física cardiovascular y la aptitud mental – “lo que es bueno para el corazón es bueno para el cerebro”.
  • El ejercicio ayuda a controlar los niveles de azúcar en la sangre, y un estudio reciente ha encontrado que las personas con intolerancia a la glucosa tienden a tener un hipocampo más pequeño.
  • El ejercicio puede aumentar el flujo de sangre rica en oxígeno que va al cerebro.
  • El ejercicio puede aumentar la confianza en sí mismo, y puede reducir la ansiedad y la depresión.

Curiosamente, mientras que el ejercicio beneficia a ambos sexos, existen algunas evidencias de que puede ser de mayor beneficio para las mujeres (en edades más avanzadas). Esto puede estar relacionado con el estado del estrógeno. Hay algunas pruebas de que, en las mujeres, los beneficios del ejercicio dependen de la presencia de estrógenos. Los niveles de actividad física voluntaria también parecen depender del estado del estrógeno. Esto puede estar detrás de algunos de los beneficios que la terapia hormonal puede tener sobre el funcionamiento cognitivo de las mujeres de más edad.

Pero los indudables beneficios de la actividad física para la tercera edad no implican que el ejercicio tenga ningún efecto sobre la memoria y el aprendizaje en personas más jóvenes. Esa es una pregunta muy diferente. En las personas mayores, la esperanza es que el ejercicio va a contrarrestar algunos de los desgastes biológicos y el desgaste causado por el envejecimiento.

¿Es importante la aptitud física en los niveles de edad más jóvenes?

Los efectos del ejercicio sobre la función cognitiva en niños y adultos jóvenes

Ha habido muchos menos estudios que involucran a los jóvenes. Sin embargo, un estudio, reportó en el 2001 en una conferencia de la Sociedad de Neurociencia que, a raíz de un régimen de 12 semanas de correr durante 30 minutos dos o tres veces a la semana, los adultos jóvenes mejoraron significativamente su desempeño en una serie de pruebas cognitivas. Las puntuaciones obtenidas cayeron de nuevo cuando los participantes dejaron su rutina de correr.

En este caso particular, no parece que el nivel de condición física sea la causa principal – por el contrario, se esperaba que el  rendimiento de la prueba no debería ser tan rápidamente afectado por el cese de la actividad física. Los investigadores sugirieron que el aumento del flujo de oxígeno al cerebro podría haber estado detrás de la mejoría en la agudeza mental. El consumo de oxígeno llegó a un tope  con los resultados de las pruebas de los  corredores. Se ha encontrado que la administración de oxígeno suplementario puede mejorar significativamente la función de la memoria en los adultos jóvenes sanos, así como mejorar el tiempo de reacción.

Por otro lado, los resultados preliminares de una serie de estudios llevados a cabo con niños de primaria sí indican una fuerte relación entre las puntuaciones de rendimiento y aptitud académica. Un estudio encontró que los niños físicamente aptos identificaron estímulos visuales más rápido. Los patrones de activación cerebral presentaron pruebas de que los niños aptos asignan más recursos cognitivos a las tareas, así como a la velocidad del procesamiento de la información.

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