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¿Qué hacer si tiene que averiguar la información detrás de 11,5 millones de documentos, verificarlos y darles algún sentido? Esto fue un reto al que un grupo de periodistas tuvo que hacer frente como una tarea titánica. Una persona anónima que se hizo llamar John Doe se las había ingeniado para copiar casi 40 años de registros de la firma panameña Mossack Fonseca. Esta es una de las muchas empresas de todo el mundo que se especializan en la creación de cuentas en paraísos fiscales como las Islas Vírgenes Británicas, para los ricos y poderosos a los que les gusta guardar secretos.

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John Doe había logrado copiar cada hoja de cálculo de esta firma, todos los archivos de los clientes y cada correo electrónico, desde 1977 hasta la actualidad. Se presentó la más grande cantidad de información privilegiada en el sistema de paraíso fiscal que alguien había visto nunca. Pero también presentó un desafío gigantesco para el periodismo de investigación. Piense en esto: 11,5 millones de documentos, que contienen los secretos de las personas de más de 200 países diferentes. ¿Por dónde empezar con tan  gran recurso? ¿Dónde se puede incluso comenzar a contar una historia que puede desvanecerse en todos los rincones del mundo, y que puede afectar a casi cualquier persona en cualquier idioma, a veces de maneras que ni siquiera se conocen aún?

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John Doe había dado la información a dos periodistas en el diario alemán Süddeutsche Zeitung. Dijo que fue motivado por – y cito – “La escala de la injusticia que los documentos revelarían”. Sin embargo, un usuario por sí solo nunca puede dar sentido a una gran cantidad de información. Por lo que el Süddeutsche Zeitung se acercó a mi organización en Washington, DC, El Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación. Decidimos hacer algo que era todo lo contrario de todo lo que nos habían enseñado a hacer como periodistas de investigación: Ponernos en acción.

Por naturaleza, los periodistas de investigación son lobos solitarios. Nos guardamos nuestros secretos con ferocidad, a veces, incluso de nuestros editores, porque sabemos que en el momento en que se  les diga lo que tenemos, van a querer la historia de forma inmediata. Y para ser franco, cuando se obtiene una buena historia, te gusta mantener la gloria para ti mismo.

Pero no hay duda de que vivimos en un mundo cada vez más  global, y que los medios de comunicación han sido en gran medida lentos en ese despertar. Los temas que presentamos en los medios son cada vez más transnacionales. Las grandes corporaciones operan a nivel mundial. Las crisis ambientales y de salud son globales. Así, también, son los flujos financieros y las crisis financieras. Por lo que parece sorprendente que el periodismo haya evolucionado tan lentamente para cubrir historias de una manera verdaderamente global. Y también parece sorprendente que el periodismo haya sido tan lento para despertar a las posibilidades que la tecnología aporta, en lugar de tener miedo de ella. La razón por la que  los  periodistas tienen miedo de la tecnología es que  las instituciones más grandes de la profesión están pasando por momentos difíciles debido a la forma cambiante en  que la gente está consumiendo noticias. Los modelos de negocio de publicidad que la  han sostenido están obsoletos. Y esto  ha puesto al periodismo en crisis, lo que obliga a las instituciones a reexaminar la forma en que funcionan.

Pero donde hay crisis, también hay oportunidad. El primer reto presentado por lo que finalmente sería conocido como los documentos de Panamá era hacer que  pudieran tener un buen motor de  búsquedas de documentos y que fueran de fácil lectura. Había cerca de cinco millones de correos electrónicos, dos millones de archivos PDF que debían ser escaneados e indexados, y millones más de archivos y otros tipos de documentos. Todos ellos necesarios para ser alojados en un lugar seguro en la nube. Seguidamente, se invitó a la prensa a echar un vistazo a los documentos. En total, los periodistas de más de 100 organizaciones de medios de comunicación en 76 países – desde la BBC en Gran Bretaña y el diario Le Monde en Francia hasta  Asahi Shimbun en Japón. “Ojos  nativos en nombres nativos,” llamamos la idea. ¿Quién mejor para decir lo que es importante  para Nigeria que un periodista nigeriano? ¿Quién mejor en Canadá que un canadiense? Sólo había dos reglas para todos los que fueron invitados: todos debíamos estar de acuerdo en  compartir todo lo que nos encontramos con todos los demás, y todos estábamos de acuerdo en  publicar juntos en el mismo día.

Elegimos nuestros socios de medios basados  en la confianza que había sido construida a través de colaboraciones anteriores más pequeñas y también de clientes potenciales que aparecieron a partir de los documentos. En los próximos meses, una pequeña organización sin fines de lucro de menos de 20 personas se unió a otros más de 350 periodistas de 25 grupos lingüísticos. La mayor filtración de información de la historia ahora había dado lugar a la mayor colaboración de periodismo en la historia: 376 pares de ojos nativos haciendo lo que los periodistas normalmente nunca  hacen, trabajar hombro a hombro en el intercambio de información, pero sin decirle a nadie. Por ello  quedó claro en este punto que con el fin de lograr el mayor  ruido, primero necesitábamos el mayor  silencio.

Para gestionar el proyecto durante los muchos meses que se tardaría, construimos una sala de prensa virtual segura. Utilizamos sistemas de comunicaciones cifradas, y  construimos un motor de búsqueda diseñado especialmente para todo  el proyecto. Dentro de la sala de prensa virtual, los reporteros podrían reunirse en torno a los temas que salían de los documentos. Las personas interesadas en los diamantes de sangre o el arte exótico, por ejemplo, podrían compartir información acerca de cómo se utilizaba las empresas offshore en el mundo exterior para ocultar el comercio de estos dos productos. Los interesados en el deporte podían compartir información acerca de cómo famosas estrellas del  deporte estaban poniendo sus derechos de imagen en las empresas offshore, con lo que existía una  probable evasión de impuestos en los países en los que ejercían su negocio.

Pero quizás lo más interesante de todo fue el número de líderes mundiales y elegir a políticos que estaban surgiendo a partir de los documentos – figuras como Petro Poroshenko en Ucrania, asociados cercanos de Vladimir Putin en Rusia y el primer ministro británico, David Cameron, que está vinculado a través su padre, Ian Cameron.

Enterrados en los documentos había  entidades secretas en el extranjero, tales como Wintris Inc., una compañía en las Islas Vírgenes Británicas que realmente habían pertenecido al primer ministro islandés oficial. Me gusta hacer referencia a Johannes Kristjánsson, el periodista islandés al que invitamos  a participar en el proyecto, como el hombre más solitario del mundo. Durante nueve meses, se negó al trabajo remunerado y vivía de las ganancias de su esposa. Pegó lonas sobre las ventanas de su casa para evitar miradas indiscretas durante el largo invierno islandés. Y pronto se quedó sin excusas para explicar sus muchas ausencias, ya que trabajó con los ojos enrojecidos, noche tras noche, mes tras mes. En todo ese tiempo, finalmente encontró la información que eventualmente derribaría al líder de su país.

Cuando los reporteros como Johannes querían gritar, lo hicieron dentro de la sala de prensa virtual, y luego los  gritos  se convirtieron en historias yendo directamente desde  los documentos a los expedientes judiciales, y registros oficiales de las compañías. Los Documentos de Panamá en realidad permitieron a los reporteros de investigación  mirar el mundo a través de una lente diferente de todos los demás.

Aparecieron nuevas noticias sin relacion con el grupo de proyecto, un gran escándalo de corrupción política que sucedió en Brasil. Un nuevo líder fue elegido en Argentina. El FBI comenzó a acusar a los funcionarios de la FIFA, la organización que controla el mundo del fútbol profesional. Los papeles de Panamá en realidad tenían una visión única en cada uno de estos acontecimientos. Así que se puede imaginar la presión y los dramas del ego que podrían haber arruinado lo que estábamos tratando de hacer. Cualquiera de estos periodistas, podría haber roto el pacto. Pero no lo hicieron. Y el 3 de abril de ese año, exactamente a las 20:00 horas de Alemania  publicamos simultáneamente en 76 países.

Los papeles de Panamá se convirtieron rápidamente en una de las mayores historias del año. En Islandia se originó una de las primeras protestas. El primer ministro de Islandia tuvo que renunciar. Fue una primera de muchas renuncias. Hemos puesto de relieve muchos personajes famosos como Lionel Messi, el más famoso jugador de fútbol en el mundo. Y hubo algunas consecuencias no deseadas. Supuestos miembros de un cártel mexicano de la droga fueron detenidos después de publicar detalles acerca de su escondite. Habían estado utilizando la dirección de registro de su empresa offshore.

Hay una especie de ironía en lo que hemos sido capaces de hacer. La tecnología – Internet – que  había hecho obsoleto el modelo de negocio de los medios estaba permitiendo  reinventar el periodismo en sí. Y esta dinámica estaba produciendo niveles sin precedentes de transparencia e impacto. Demostramos cómo un grupo de periodistas puede efectuar un cambio en todo el mundo mediante la aplicación de nuevos métodos a documentos obtenidos con técnicas anticuadas de periodismo a vastas cantidades de información filtrada. Ponemos contexto de suma importancia a todo lo que nos fue dado por John Doe. Y al compartir recursos, hemos sido capaces de cavar profundamente – mucho más profundo y durante más tiempo que lo que  la mayoría de los medios de comunicación permiten hoy en día, debido a las preocupaciones financieras.

Era un gran riesgo, que podía no  funcionar para cada historia, pero los Documentos de Panamá nos mostraron que se puede escribir sobre cualquier país desde casi cualquier lugar, y luego elegir los campos de batalla preferidos para defender el trabajo. Trate de obtener una orden judicial que impida la narración de una historia en 76 países diferentes. Intente detener lo inevitable. Se había llegado a una nueva era para el periodismo.

Creemos  que la información básica sobre el mundo offshore debe hacerse pública. La información básica como el nombre de una persona, lo que era su compañía offshore y el nombre de esa empresa, está ahora disponible en línea.

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