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El Alzheimer es una de las enfermedades que más se han extendido en los últimos años, y la mayoría de los afectados son mayores de sesenta años.

Alzheimer

Aunque fue en 1907 cuando el neurólogo alemán Alois Alzheimer describió por primera vez en el ámbito científico la enfermedad que llevaría su nombre, muchos siglos atrás ya se había hablado de este trastorno y de su sintomatología. Quinientos años antes de Cristo, Solón, Platón y Cicerón identificaron cuadros similares a los que hoy denominamos demencia. También en el Imperio romano, en el siglo I a.C, Aurelius Cornelius Celsus habla de la demencia como entidad clínica. En la segunda centuria de nuestra era, Areteo de Capadocia estableció la primera clasificación de las demencias, dividiéndolas en agudas o crónicas. En el siglo XVII se publicó un caso clínico de enfermedad de Alzheimer y comenzó a hablarse de ensanchamiento de los ventrículos del cerebro y atrofia cortical en esta dolencia.

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Ya en los albores del siglo XX, después de la descripción científica realizada por Alois Alzheimer y, especialmente, a partir de la década de los años ochenta el interés por la enfermedad ha crecido de forma notable, al tiempo que han avanzado las investigaciones acerca de este mal. Una de las razones es sin duda, el importante incremento de la población mayor de sesenta y cinco años, fenómeno paralelo al aumento de la esperanza de vida; el riesgo de padecer la enfermedad de Alzheimer se duplica cada cinco años a partir de los sesenta.

Se estima que entre el 2 y el 4% de la población mayor de sesenta y cinco años padece demencia tipo Alzheimer; por el contrario, otras clases de demencia son mucho menos frecuentes. Junto a la edad, uno de los principales factores de riesgo es el sexo el Alzheimer es mucho más frecuente en mujeres que en hombre, aunque esta desigualdad puede estar asociada al hecho de que la esperanza de vida de la mujer es mayor que la del hombre. Asimismo, la existencia de antecedentes familiares duplica el riesgo de padecer la enfermedad. Finalmente, también se asocia a este trastorno el haber sufrido algún traumatismo craneoencefálico o tener síndrome de Down.

¿Qué es y cómo se manifiesta la enfermedad?
El Alzheimer se caracteriza fundamentalmente por la muerte de neuronas del cerebro, por la aparición de deformaciones en algunas de sus partes internas, como los ventrículos laterales, así como por la pérdida de consistencia y grosor de la corteza cerebral. Se trata de un trastorno cerebral orgánico, más concretamente, como se ha indicado, de un tipo de demencia. Como consecuencia se presenta como una patología o anomalía de las funciones mentales cognitivas-atención, percepción, lenguaje, memoria, pensamiento, conciencia- como no cognitivas- personalidad, afectividad control de la conducta-, que se manifiesta de forma crónica y progresiva.

Desarrollo:
El desarrollo de la enfermedad se limita en tres fases: En la fase inicial, el mal aparece de forma insidiosa, progresiva y lentamente. Empieza a apreciarse una disminución de la memoria reciente, es decir un incipiente deterioro de la memoria, con dificultad leve para nombrar objetos. También se da un brusco cambio de humor, un abandono progresivo de las aficiones, una apatía crónica y una reducción de la espontaneidad así como una mirada inexpresiva. Al principio el paciente es consciente de sus equivocaciones y de su pérdida de memoria, sin embargo tiende a camuflarlos y a no darles importancia.

En la fase intermedia de la enfermedad es cuando tiene lugar una mayor alteración de la memoria reciente y de la memoria de evocación. También existe una clara desorientación, falta de espontaneidad, problemas de comprensión -que se manifiestan, por ejemplo, en dificultades para leer y escribir-, aumento del tono muscular, trastornos de la marcha, falta de coordinación de los músculos que facilitan el habla- se pierde la calidad en la comunicación, que en ocasiones llega a ser totalmente imposible- y reacciones desmesuradas que llegan a la agresividad. En esta etapa, aumenta la fatiga y disminuye la motivación, aparecen miedos injustificados, confusión, etc.
Por último, en la fase final, el paciente ha perdido ya todas sus por capacidades intelectuales, presenta un mutismo absoluto, estupor y rigidez muscular. La persona afectada se encentra postrada y tiene un alto riesgo de padecer todo tipo de enfermedades infecciosas, puesto que ha perdido casi todas sus defensas.

Tratamiento:
Hoy en día no existe un tratamiento eficaz contra la enfermedad de Alzheimer; se trata de una afección crónica, degenerativa e irreversible. Sin embargo, es posible llevar a cabo un tratamiento farmacológico sintomático, que protege el sistema nervioso y ayuda a que algunos síntomas específicos asociados dimitan. También se recurre a los antidepresivos, para paliar síntomas emocionales como la tristeza y la desesperanza. De igual forma se utilizan neurolépticos, para hacer frente a la agitación, la agresividad la presencia de ideas delirantes y demás síntomas psicológicos; finalmente, aparecen los sedantes e hipnóticos contribuyen a reducir la ansiedad y el insomnio.

Es recomendable, igualmente, un tratamiento no farmacológico. La persona ha de mantener sus niveles de hidratación y nutrición, así como la seguridad, estabilidad y tranquilidad medioambiental. Por otra parte resulta conveniente una adecuada estimulación cognitiva y afectiva de la persona afectada, con el empleo de diversas técnicas, entre las que pueden mencionarse el entrenamiento de la memoria (refranes canciones), las técnicas de orientación espacio-temporal (repetición de datos sobre fechas, lugares), actividades manuales, estimulación social (visita de amigos y familiares) y física (paseos y ejercicios al aire libre).

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